Championship: Aston Villa og Derby møtes til kamp om opprykk til Premier League mandag

Aston Villa og Derby skal kjempe om Premier League-plass. Det betyr at Frank Lampard og John Terry må legge bort vennskapet i cirka halvannen time, pluss eventuelle ekstraomganger...

Dagen er 27. mai og stedet er Wembley. Da møtes Frank Lampards Derby County et Aston Villa som har John Terry med i trenerapparatet til sesongens viktigste kamp: opprykksfinalen i Championship og billetten til Premier League.

Finalen i Championship er den mest verdifulle fotballkampen i verden, sies det, hvor den seirende klubben innkasserer rundt 2 milliarder kroner i tillegg til spill i verdens mest populære fotball-liga neste sesong.

Etter fire semifinalekamper i løpet av noen mai-dager, som var sjeldent dramatiske – og underholdende for andre enn supporterne av lagene på banen – sto Aston Villa og Derby County igjen som finalelag.

Birmingham-laget Aston Villa slo nabo og erkerival West Bromwich etter semifinaler som inkluderte røde kort, ekstraomganger og straffekonk. Derby County gikk videre til finale etter at Leeds United mistet fatning, disiplin og kontroll over spillet, ga fra seg en 2-0-ledelse med keepertabber, en unødig straffe og aggressiv opptreden.

Gullbilletten: Luton Town og Barnsley er tilbake i Championship.

Den siste semifinalen mellom Leeds og Derby ble onsdag kveld rangert av noen som den tredje mest underholdende fotballkampen de har sett denne sesongen, bare danket ut av de sensasjonelle semifinalerundene i Champions League.  For en Leeds-supporter var kampen på Elland Road onsdag en smertefull og hjerteskjærende opplevelse. Derby sto igjen med 4-2 etter to kamper.

– Vi mistet kontrollen, konstaterte Leeds-trener Marcelo Bielsa etter kampen.

Dermed er det to gamle storheter som møtes på Wembley i finalen siste mandagen i mai. Begge vil tilbake til Premier League. Det er over ti år siden Derby County var oppe på øverste nivå – i en ydmykende svak sesong som forårsaket at klubben rykket ned allerede i april. 

Aston Villa kan klatre opp igjen etter tre sesonger i første divisjon. Birmingham-laget har vært blant de beste klubbene i Championship denne sesongen. Frank Lampards Derby har vært mer ustabile, og sikret seg en plass i opprykkskampen i siste serierunde, før The Rams takket for sist etter Spygate og tre nederlag mot The Whites – og feide Leeds av hjemmebanen Elland Road. 

Les også: Han ble årets spiller i engelsk fotball

Når Villa og Derby møtes på Wembley om halvannen uke har sånt som poengforskjeller og tidligere prestasjoner lite å si. Opprykksfinalen har det med være preget av spillere med mye nerver og lite selvtillit, mye rar fotball preget av stundens alvor og alskens tilfeldigheter.

Nervene var tydelige på banen da League One-lagene Sunderland og Portsmouth spilte om plass i opprykksfinalen til Championship tidligere denne måneden. Etter nitti minutters langdryg lemping av fotball mellom nervøse spillere, var det klart at Sunderland gikk seirende ut med et 1-0-resultat på to kamper.

Dermed møter The Black Cats på Wembley for å tukte Charlton søndag. Sunderland har kanskje vakt sympati blant fotballinteresserte som har sett dokumentarserien på Netflix som fulgte klubben mens den tok tunge veien ned fra Champion til League One, og det er lett å unne Sunderland en opptur. Samtidig spilte Charlton en mer forrykende, underholdende fotball da klubben slo Doncaster i veien til finale i London.  Dermed er det vanskelig å velge seg en favoritt før play off-finalen, men det er som Connor MacLeod sier i "The Highlander": There can be only one.

Å ikke miste hodet, beholde kontroll, formasjon og spillestil er det som gjelder for Aston Villa og Derby i kampen for å følge Norwich og Sheffield United opp til det aller gjeveste selskap,

Må det beste laget vinne! Bare ikke Aston Villa - som har framstått som for usportslige og usympatiske på banen i innspurten av denne sesongen til at klubben er til å like.