Offensiv: Irakiske sikkerhetsstyrker og sjiamuslimske militser massemobiliserer for å vinne tilbake kontrollen over den viktige byen Tikrit. FOTO: REUTERS/NTB SCANPIX

Mulig vendepunkt i Irak

Angrepet mot Tikrit, Saddam Husseins hjemby, kan bli vendepunktet i krigen mot IS, tror irakisk analytiker.

Av Roger Hercz

JAFFA (Dagsavisen): Langs tre fronter fra bakken angriper de irakiske styrkene. Inne i byen venter snikskytere og bomber som Den islamiske staten (IS) har skjult i hus og biler.

– Nå er de fleste sivile ute av byen, og det er stort sett bare IS-krigere igjen på stedet. Kampen er ennå ikke over, men dette ser ut til å kunne bli vendepunktet vi har ventet på, sier Luay Jawad al-Katteeb, en irakisk politisk analytiker og seniorforsker ved Brookings Institute.

Offensiven begynte søndag, men framrykkingen går sakte på grunn av de mange skjulte veibombene. Hele 30.000 menn er mobilisert for å gjenerobre byen. Dette er første skritt i den irakiske sentralregjeringens omfattende forsøk på å vinne tilbake makten over store deler av nordlige og vestlige Irak fra IS.

Nedtellingen

– Hvis dette lykkes, vil nedtellingen for slaget om Mosul starte, sier al-Katteeb til Dagsavisen.

Mosul er Iraks tredje største by, og i dag under IS-kontroll. Den irakiske analytikeren tror likevel ikke styrkene vil greie å fjerne IS fra Irak.

– Så lenge IS har et sterkt fotfeste i Syria vil de alltid kunne strømme over grensen. Men etter dette vil det bli langt vanskeligere for IS å holde på områdene de erobrer, tror irakeren.

Tikrit ligger rundt 160 kilometer nord for hovedstaden Bagdad og har stor symbolsk betydning og var den fryktede diktatoren Saddam Husseins fødeby.

Mulig samarbeid

To tredjedeler av styrken som nå tar opp kampen med IS, skal være tilknyttet sjiamuslimske militser. Militsene er finansiert og bevæpnet av Iraks dominerende nabo i øst, Iran. Men Irans rolle i kampen går lenger enn det: general Qasem Soleimani, lederen for Irans mektige revolusjonsgarde, skal selv være til stede i kampområdet i Tikrit, og leder de sjiamuslimske styrkene i kampen mot IS.

USA har deltatt i bombingen av IS-mål i Irak og Syria, men amerikanske kampfly er ikke med i offensiven som nå pågår mot Tikrit, ifølge amerikanske myndigheter. Det arabiske nettstedet al-Araby viser derimot til kilder i den irakiske hæren og hevder at amerikanske luftstyrker har deltatt i angrepene. Avisen Arab Times viser til anonyme kilder i Pentagon som sier at amerikanske fly har deltatt med overvåking og assistanse.

Det kan i så fall tyde på en ny situasjon, der de tidligere så bitre fiendene USA og Iran, muligens nå kjemper sammen i kampen mot IS. Men det amerikanske forsvaret avviser å ha samarbeidet med Tehran i Tikrit, ifølge nyhetsbyrået Reuters.

General Martin Dempsey, USAs toppgeneral, innrømmer at Irans rolle i Iraks militæroffensiv mot Den islamske staten (IS) kan være en positiv ting.

– Dette er et av de mest synlige tilfellene vi har hatt av iransk støtte, sier han i en samtale med amerikanske senatorer.

Sekterisk konflikt

Men de sjiamuslimske styrkenes dominans i offensiven skaper et mulig nytt problem. Det var nettopp forakten for de sjiamuslimske sikkerhetsstyrkene som fikk en rekke sunnimuslimske stammer til å alliere seg med IS. USA ser faren for sekteriske motsetninger.

– For å si det som det er, vil det bli et problem hvis vi bare får flere konflikter mellom gruppene, sa Dempsey.

Den mulige tilnærmingen mellom Iran og USA kommer bare ett døgn etter at Israels statsminister Benjamin Netanyahu advarte mot å inngå en allianse med Iran for bekjempe IS.

– Deres fiendes fiende er fremdeles deres fiende, sa Netanyahu i en tale til Kongressen, og advarte at Iran nå dominerer fire arabiske land, Irak, Syria, Libanon og Jemen.

Irak og Iran deler en 1.400 kilometer lang grense, og analytikeren Luay Jawad al-Katteeb vil ikke si at Teherans innblanding er et positivt skritt. Mange arabiske land frykter den iranske dominansen i regionen, og sier at et Iran med atomvåpen bare vil befeste Teherans grep i Midtøsten. Likevel sier han at det ikke går an å omgå Iran.

– Tiden er inne for å lage fred. Vi skulle ønske at alle kunne snakke sammen, for det er kun slik vi vil kunne løse dette, sier al-Katteeb.