USAs utenriksminister Hillary Clinton møter Kinas president Hu Jintao i Folkets store hall, samtidig som krisen rundt dissidenten Chen utfolder seg og kaster skygger over møtene.

- Chen kan studere i utlandet.

Kina antyder en vei ut av den betente konflikten rundt den blinde dissidenten Chen Guangchen.

I en uttalelse fra det kinesiske utenriksdepartementet fredag heter det at Chen kan «søke gjennom de vanlige kanalene i samsvar med loven».

– Han kan søke akkurat som alle andre kinesiske statsborgere, sier talsmann for departementet Liu Weimin.

Den 40 år gamle selvlærte juristen, som selv mener han er i stor fare i Kina, har tidligere sagt at han ønsker å reise til USA.

Verkebyll

Utenriksdepartementet kom med uttalelsen etter møtet mellom USAs utenriksminister Hillary Clinton og Kinas president Hu Jintao. Chens skjebne har overskygget møtet og er i ferd med å bli en verkebyll både på forholdet mellom USA og Kina og i amerikansk politikk.

Kinas øverste utenrikspolitiske diplomat og nasjonale sikkerhetsrådgiver, Dai Bingguo, uttalte etter fredagens møter at ingen land er perfekte når det gjelder menneskerettigheter.

– Slike saker bør ikke forstyrre forholdet mellom stater, og de bør ikke brukes om unnskyldning for å blande seg inn i andre lands affærer, sier han.

Clinton sier på sin side at USA vil fortsette å rette søkelyset på menneskerettigheter, men at hun er glad for uttalelsen om at Chen kan få studere i utlandet.

Ber om hjelp

Fredag sendte Chen ut appeller om hjelp fra sykehuset i Beijing der han nå oppholder seg.

– Jeg er i stor fare, jeg håper myndighetene respekterer løftene de har gitt om å garantere rettighetene jeg har som Kina og USA avtalte, sier Chen i telefonintervju med nyhetsbyrået AFP.

Torsdag sa han at han angret på at han lot seg overtale til å forlate den amerikanske ambassaden der han hadde søkt tilflukt, og at han nå ville til USA, der han har søkt om asyl.

Chen har havnet i unåde fordi han har kritisert Kinas ettbarnspolitikk og avdekket at tusenvis av kvinner har blitt tvangssterilisert eller tvunget til å ta abort.

Etter at han greide å flykte fra husarrest i forrige uke, skal kinesisk politi ha trappet opp bevoktningen av flere av hans familiemedlemmer og støttespillere.

Kritikk

Administrasjonen til president Barack Obama får nå krass kritikk fra Republikanerne på hvordan de har håndtert saken.

Målet med Clintons besøk er å bedre forholdet mellom USA og Kina. Men samme dag hun landet i Beijing ble Chen eskortert ut av ambassaden og krisen ble dramatisk trappet opp.

Den republikanske presidentkandidaten Mitt Romney beskylder ambassaden i Beijing for å ikke å ha tatt de nødvendige skritt for å sikre sikkerheten til Chen og hans familie.

– Hvis meldingene er sanne, er dette en mørk dag for friheten, og en skammens dag for Obama-administrasjonen, sa han mens han drev valgkamp i Virginia.

– Presset

Amerikanske diplomater sier at Chen forlot ambassaden frivillig etter at ambassadøren hadde fått garantier for sikkerheten hans ville bli ivaretatt.

Men Chen har en annen versjon, ifølge Bob Fu, som leder gruppa China Aid og er en av Chens støttespillere. Chen fortalte ham at diplomatene ved ambassaden sa at hans familie ville bli sendt tilbake til landsbyen sin om han ikke forlot ambassaden.

– Jeg følte meg presset til å dra, sa Chen ifølge Fu.

USA skal ha fått forsikringer om at den blinde aktivisten ikke skal utsettes for represalier. Men amerikanske diplomater får ikke tilgang til ham på sykehuset der han befinner seg.

Samtidig har Chen mulighet til å kontakte omverdenen på telefon.

Marionett

Også i Kina har USA fått skarp kritikk, særlig av hvordan ambassaden og ambassadør Gary Locke har håndtert Chen.

Chen Guangchen er en marionett for USA, og USAs ambassadør er en bråkmaker, skrev Beijing Daily i en krass kommentar fredag.

Avisa anklager ambassadør Gary Locke for å provosere fram episoder som har til hensikt å sverte den kinesiske regjeringens renommé og egge til sosial misnøye.