Første semifinale: Er han verdens beste keeper?

Er han verdens beste keeper? Thibaut Courtois vil gjerne være det. I kveld kan han bidra til at Belgia når en VM-finale for første gang. Men han kunne fort blitt volleyballspiller i stedet.

Mange pekte på Belgia som VMs største utfordrer til de etablerte landene, de som har vært i VM-finaler flere ganger.

Belgia har aldri vært der. Uansett utfall av semifinalenetirsdag og onsdag får vi en VM-finale som aldri før er spilt.

Tidenes yngste

– Vi ser muligheten. Dette er helt åpent, sier 26-åringen som ble tidenes yngste landslagskeeper i Belgia da han debuterte i 2011.

Chelseas keeper kan se bort på kollegaen fra Tottenham, Hugo Lloris, som står i Frankrikes mål i kveld.

Blir det straffesparkkonkurranse og keeperduellen som avgjør?

– Han er en av matchvinnerne våre, sa landslagssjef Roberto Martínez etter kvartfinalen mot Brasil der Courtois avsluttet med enda en superredening på det siste skuddforsøket fra Neymar.

Volleyball-familie

Vi kjenner ikke høyden til Thibauts foreldre, men begge drev det langt som volleyballspillere.

Og hans søster, Valerie, er belgisk landslagsspiller i samme idrett.

– Jeg måtte jo også prøve meg, men valgte fotballen da jeg var 12 år, sier Courtoius i et intervju med World Soccer.

Det siste steget

Mens Frankrike har vært i VM-finaler før og også vunnet VM, har Belgia sjansen for første gang.

Nærmest kom de i VM i 1986 da Diego Maradona og Argentina stoppet dem i semifinalen. Da var ikke Thibaut født.

Belgia er det eneste laget i VM i Russland som har vunnet alle kampene sine, og har scoret flest mål, 14.

Tilfeldighet

Courtois ble barnespiller i Bilzen før han gikk til Genk som 7-åring (!)

Der startet han som venstreback, men da keeperen plutselig ble skadet foran en kamp, pekte treneren på unge, men lange Thibaut.

Siden har han stått der.

Chelsea kjøpte ham allerede i 2011, men lånte ham ut til Atlético Madrid i tre sesonger.

Buketten av stjernespillere har slått til sammen, ledet av en annen Premier League-veteran, Roberto Martínez, som overraskende tok over Belgia for to år siden, hans første jobb med et landslag.

Og enda mer Premier League: Courtois fremste utfordrer på landslaget er Liverpool-keeper Simon Mignolet.

Tabloid-mannen

Courtois fikk merke tabloidenes kraft da han var involvert i en feide med lagkamerat Kevin De Bruyne, da han hadde en affære med de Bruynes venninne. Oppgjøret kom på en landslagssamling i 2013 og vakte oppsikt.

Saken er for lengst avklart og nå jobber de sammen.

Alle snakker fransk

Courtois snakker fem språk flytende, inkludert fransk og et pussig poeng i kveldens duell er at samtlige belgiske spillere også snakker fransk.

I VM har disse to lagene møtt hverandre kun to ganger, i 1938 og 1986, begge oppgjør endte med fransk seier.

Siste møte var på Stade de France for tre år siden: Belgisk seier 4–3.

Avspark i St. Peterburg i kveld: 20.00