Syriske opprørere har flere ganger de siste dagene havnet i kamp mot kurdisk gerilja nord i Syria. Opprørerne anklager kurderne for å løpe president Bashar al-Assads ærend.

Kurderne inn i borgerkrigen

Kurderne har kastet seg inn i borgerkrigen i Syria, i håp om å holde militante islamister på avstand.

Belønningen fra president Bashar al-Assad er mer selvstyre.

Soldater fra den kurdiske PKK-geriljaen har gjentatte ganger angrepet de syriske opprørerne nord i Syria den siste uka.

PKK er fienden

Et ukjent antall opprørere er drept, og de syriske opprørerne har slått hardt tilbake.

– Det er PKK som er fienden nå. De er Assads hunder, sier den 20 år gamle opprørssoldaten Fahad i landsbyen Azaz helt nord i Syria til nyhetsbyrået AFP.

– Når de dreper oss, kommer vi også til å drepe dem. Vi kommer til å straffe dem, dere skal få se i løpet av de nærmeste dagene, lover en annen opprørssoldat, Abu Sabri.

Kurderne, som utgjør rundt 15 prosent av befolkningen i Syria, har lenge vært undertrykt av lokale sunniarabiske klaner.

Gamle motsetninger

Motsetningene som nå har blusset opp er derfor ikke av ny dato, men har dype historiske røtter.

PKKs syriske gren PYD er heller ikke de eneste med våpen på kurdisk side, men samarbeider med flere andre kurdiske militser i området.

Kurderne er sunnimuslimer på lik linje med opprørerne, men PKK-geriljaen er venstreorienterte og langt mer sekulære enn islamistene i opprørernes rekker.

Harde kamper

Da flere hundre islamistiske opprørere før helga rykket inn i en kurdisk bydel av Aleppo, angivelig for å feire høytiden eid al-adha, resulterte det i hissig skuddveksling med PYD-soldater.

Minst 30 mennesker ble drept på begge sider, og over 200 kurdere ble tatt til fange av opprørerne. De fleste av fangene er siden løslatt, men en av dem døde av skader han angivelig fikk som følge av tortur.

Det bor over 600.000 kurdere i områdene nordvest for Aleppo og de siste dagene har det vært flere kraftige sammenstøt mellom kurdisk milits og syriske opprørere, blant annet ved landsbyen Hayan.

Kurdisk selvstyre

Bashar al-Assad er trolig godt fornøyd med at opprørere i nord nå kjemper mot hverandre.

Den syriske presidenten har på kløktig vis visst å utnytte situasjonen ved å trekke regjeringsstyrker ut av flere kurdiske områder og gi innbyggerne der en stor grad av selvstyre.

Kurderne nekter opprørerne adgang til disse områdene og anklages nå for å være Assad-regimets forlengede arm.

I kurdiske landsbyer som Qamshli henger det derfor fortsatt store portretter av Assad og hans far, tidligere president Hafez al-Assad, noe som er en rød klut for opprørerne som forsøker å styrte regimet.

Utnytter situasjonen

Ifølge tankesmia International Crisis Group (ICG) har PYD også utnyttet situasjonen ved å ta kontroll over den lukrative strømmen av våpen over grensa.

– Det er mye konkurranse mellom disse væpnede opposisjonsgruppene om transit-rutene for våpen, konstaterer Peter Harling i ICG.

Syria spilte lenge en sentral rolle i PKK-geriljaens kamp for kurdisk selvstyre i Tyrkia. På begynnelsen av 1980-tallet fikk PKK opprette treningsleire i Bekaadalen i Libanon, som da var kontrollert i Syria.

Først i 1998, etter kraftig press fra Tyrkia, gikk Syria med på å stenge leirene og kaste ut PKK, som flyttet sine baser til Nord-Irak.

Nå svarer Assad på Tyrkias støtte til de syriske opprørerne ved å spille det kurdiske kortet.