Cliff Moustache instruerer Jason Nemor Harden (Ali) og Biniam A. Gezai (Joe Frazier, med ryggen til) mens de hisser hverandre opp foran en tittelkamp: «It will be a killer, and a chiller, and a thriller, when I get the Gorilla in Manila» var en typisk Ali-formulering fra denne tida. FOTO: ARNE OVE BERGO

Knockout i operaen

Bokseringen som arena for budskapet om fred og forståelse: Muhammad Ali hylles i forestillingen «Great As I Am», som Nordic Black Theatre setter opp i Operaen i morgen.

«Det er vanskelig å være ydmyk når du er så stor som meg». Dette typiske sitatet fra Muhammad Ali har gitt tittel til forestillingen om bokseren som Nordic Black Theatre presenterer på Operaens Scene 2 fra i morgen. Som i tillegg til å vise Ali som en av tidens største idrettsmenn, han som «floats like a butterfly, stings like a bee», også presenterer hans unike posisjon som politisk og sosialt forbilde.

Et talerør

– Betydningen til sånne som Ali kan fort blir glemt hvis vi ikke gjør nye generasjoner oppmerksomme på dem, sier Cliff Moustache. Han er kunstnerisk leder ved Nordic Black Theatre, og har skrevet og regissert forestillingen om Muhammad Ali.

– Ali var viktig for svarte mennesker på 60- og 70-tallet, sier Moustache. Som kom til London som teaterstudent fra Seychellene, og selv var en av dem:

– Det var mange som følte at de ikke passet inn i samfunnet, som ble sett på som annenrangs borgere, som trengte noen å se opp til, og som kunne være et talerør for dem, forklarer han.

Ali spilles av Jason Nemor Harden fra Houston i Texas. – Samme by som George Foreman, ler han. Han skal formidle at Ali i tillegg til alt det andre også var usedvanlig veltalende, en poet, en suveren underholder, morsommere enn de fleste komikere.

Følg Dagsavisen på Facebook og Twitter!

Påvirket fredsprisvinner

Bokseren som først var kjent som Cassius Clay ble OL-mester i boksing i 1960. I 1964 ble han verdensmester i tungvekt, og med dette en av de mest omtalte idrettsheltene i USA. Det vakte derfor oppsikt da Cassius Clay året etter konverterte til islam, og tok navnet Muhammad Ali. Enda mer omdiskutert var det at han nektet å delta i Vietnamkrigen. Ali skulle ikke sendes ut i strid, det var snakk om noen opptredener for forsvaret, men prinsippene sto fast. Han hadde ikke noe uoppgjort med fattige folk i Vietnam, han ville ikke slåss for et Amerika som fortsatt diskriminerte svarte mennesker. «No Vietcong ever called me a nigger», sa Ali. Det slo ikke like godt an i alle kretser.

– Med en gang han sa noe annet enn det de forventet, ble han regnet som en folkefiende, sier Moustache, som også legger vekt på at Alis standpunkt påvirket fredsprisvinner Martin Luther King Jr til å ta formelt avstand fra krigen. Men i 1967 ble Ali fratatt mestertittelen, fikk passet sitt beslaglagt, og ble dømt til fengsel i fem år. Han slapp å sone i påvente av en anken til høyesterett, der dommen ble opphevet i 1971.

LES OGSÅ: Hyller frihetsheltene

Blodige oppgjør

«Great As I Am» er en forestilling med teater, musikk, dans og 3D-projeksjoner. I samme tradisjon som Nordic Black Theatre før har satt opp forestillinger om frihetsforkjempere som Nelson Mandela, Mahatma Gandhi, Malala Yousafzai, Bob Marley og Paul Robson.

I en prøvesal på operaen får vi noen scener fra forestillingen. Når den kommer opp på Scene 2 i morgen vil den foregå i en ordentlig boksering. Vi blir minnet om to av Alis største kamper, «Rumble In The Jungle» mot George Foreman i Zaire i 1974, og «Thrilla In Manila» mot Joe Frazier på Filippinene i 1975. Sistnevnte en av de mest berømte (eller beryktede) kampene i historien, som kan ha gitt begge bokserne varige men. I operaen får vi se oppgjørene i mer stiliserte utgaver, uten at blodet spruter. Men likevel, mange stusser kanskje litt over harde nevekamper som bakteppe for et budskap om fred, kjærlighet og forståelse?

– Ali var mer enn bare en bokser, han ble også en politiker da posisjonen hans ga ham anledning til det. Du må ha en stemme for å snakke til de stemmeløse. Ali betydde mye mer for menneskeheten enn for boksingen, mener Cliff Moustache.

LES OGSÅ: Politisk drama i tungvektsklassen

Ut mot Trump

Årene som gikk gjorde Muhammad Ali til en av Amerikas største folkehelter. Et høydepunkt i hans liv, i hele sportshistorien, er da Ali, sterkt preget av Parkinsons sykdom, tente den olympiske ilden i Atlanta i 1996.

Ali er 74 år i dag, og lever et tilbaketrukket liv. Han sendte likevel nylig ut en pressemelding etter Donald Trumps forslag om å nekte muslimer innreise til USA. Uten å nevne Trump ved navn skrev Ali at politiske ledere bør bruke sin posisjon til å fremme forståelse mellom mennesker, og advarer mot dem som bruker religion til å fremme sin egen agenda. Inkludert alle ekstremistiske handlinger i religionens navn.